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Ejecutivo del Condado Robert P. AstorinoNingún incremento en la recaudación de impuestos sobre propiedad para el próximo año, continuada protección de los servicios esenciales, promoción del crecimiento económico y resistencia contra los esfuerzos del gobierno federal por desmantelar la zonificación local - estos fueron algunas de las promesas del Ejecutivo del Condado Robert P. Astorino el martes, durante su cuarto Discurso del Estado del Condado.

Durante el discurso de casi una hora de duración, pronunciado en la Corte del Condado de Westchester en White Plains, Astorino reflexionó sobre los logros y desafíos que ha enfrentado desde que asumió el cargo en el 2010 y habló de sus prioridades para el futuro. El discurso fue declarado ante la Junta de Legisladores y el público y fue transmitido en vivo por News 12.

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"Desde el primer día, nuestro objetivo ha sido entregar resultados", dijo Astorino. "El público quiere y merece resultados. Pero los resultados no se obtienen fácilmente. Se tienen que establecer prioridades. Hay que tomar decisiones difíciles. El partidismo debe dar paso a la asociación. La retórica tiene que ceder al liderazgo".

Sus prioridades siguen siendo lo que él llama las "tres P's" - La protección de los contribuyentes, la preservación de los servicios esenciales y la promoción del crecimiento económico. "El Condado de Westchester sigue avanzando cuidadosamente y con firmeza. Nos comprometimos a proteger a los contribuyentes, e hicimos justamente eso. Nos comprometimos a preservar los servicios esenciales, e hicimos precisamente eso. Nos comprometimos a promover el crecimiento económico, e hicimos justamente eso. Y trabajando juntos, vamos a seguir avanzando al Condado de Westchester hacia un futuro aún más brillante".

En su discurso, detalló la forma en que se ha mantenido centrado en estas tres prioridades.
Proteger a los Contribuyentes
De los impuestos de propiedad, Astorino dijo: "Para que sobreviva nuestro contrato social, tenemos que encontrar el equilibrio adecuado entre lo que el gobierno toma y lo que la gente puede dar. Mi administración trabaja todos los días en tratar de conseguir el equilibrio correcto. Los contribuyentes no son, cajeros automáticos sin fondo sin rostro".

Los impuestos sobre propiedad del condado representan alrededor del 15-20 por ciento del gasto total de un contribuyente. Los otros impuestos son recaudados por las escuelas, gobiernos locales y distritos especiales.

Durante la administración de Astorino, la tasa de impuestos del condado se redujo 2 por ciento en el 2011 y se mantuvo igual en el 2012 y el 2013. Se comprometió a que el presupuesto que presentará en noviembre para el 2014 volverá a incluir ningún aumento de impuestos. El condado ha seguido manteniendo su clasificación crediticia triple A.

"Los cínicos dirán que un recorte de 2 por ciento no es mucho. Pero compárelo con el aumento de impuestos del 17 por ciento durante los cinco años anteriores. Nos dirigimos en la dirección correcta", dijo Astorino, notando que Westchester tiene los impuestos sobre propiedad más altos de la nación.

Mandatos estatales sin financiación siguen siendo el mayor obstáculo para un mayor alivio en los impuestos. Estos son programas obligatorios del gobierno del estado que el condado tiene que pagar, sin tener voz ni voto sobre ellos como los crecientes costos de pensiones de los empleados y Medicaid. Sólo nueve mandatos no financiados de Westchester tendrán un costo de $466 millones este año, ó 85 por ciento de los $548 millones de la recaudación de impuestos del condado.

"Para abogar por alivio, mi gobierno ha estado trabajando con las escuelas y las empresas - a través de la Asociación de Juntas Escolares de Westchester-Putnam, el Consejo Empresarial y la Asociación del Condado de Westchester - para llevar un mensaje unificado a Albany: "Necesitamos alivio ahora", dijo Astorino.

Preservar los Servicios Esenciales
A pesar de los desafíos, "elecciones inteligentes" han permitido que Astorino reduzca los impuestos a la propiedad - y todavía preservar los servicios esenciales (carreteras, puentes, aeropuertos, seguridad pública, salud y educación, parques, espacios abiertos, el medio ambiente, etc.) y proteger a los más necesitados del condado.

La capacidad del condado para proteger la seguridad pública se puso a prueba durante el huracán Sandy, un evento que cobró tres vidas localmente, derribó cientos de árboles y dejó a más de 200,000 hogares sin luz durante días. Daños solo a la propiedad del gobierno del condado llegaron a más de $50 millones, incluyendo $12 millones en daños a Playland.

Cada departamento del condado se movilizó en respuesta, dijo Astorino. "Este fue un trabajo en equipo a todo nivel hasta ver que nuestros residentes libraran la tormenta".

El gobierno del condado también movilizó recursos a gran escala para hacer frente a las cuestiones de la prevención de la violencia, a raíz de los tiroteos en la escuela en Newtown, Connecticut. El resultado fue la iniciativa de Astorino, Comunidades Más Seguras, que incluyó dos simposio que atrajeron a un total de 700 personas, una que se centró en la seguridad pública, en particular para las escuelas, y el otro sobre temas de salud mental y de salud. El objetivo era construir coaliciones, compartir recursos y las mejores prácticas para hacer frente a este problema complejo.

"En el futuro ustedes tienen mi compromiso de que el Condado de Westchester continuará encabezando un esfuerzo incesante para mantener a nuestros niños, nuestras escuelas y nuestras comunidades tan seguras como sea posible", dijo Astorino.

Más allá de lo que se logra en respuesta a una emergencia, es imperativo que el condado siga protegiendo a sus habitantes más necesitados que no tienen seguridad económica, dijo Astorino.

Astorino: "Una de las cosas de las que estoy más orgulloso es que el compromiso de Westchester con los necesitados se ha fortalecido bajo mi administración".

Algunos ejemplos que mencionó:

  • Desde que llegó al poder Astorino ha aumentado el presupuesto del Departamento de Servicios Sociales por $14 millones, de $542 millones a $556 millones. Durante este mismo tiempo, los gobiernos federal y estatal redujeron la ayuda para servicios sociales del condado.
  • El número de plazas para la guardería subvencionado para los trabajadores pobres se ha incrementado en un 18 por ciento, a casi 6,000.
  • Las adopciones han aumentado un 41 por ciento sobre los últimos tres años y los casos de "foster care" o padres de crianza están lo más bajo que nunca.
  • Astorino también promocionó una pronto-a-ser-lanzada iniciativa de rescate de alimentos que busca reducir el hambre en Westchester mediante la recuperación de comida sobrante de las escuelas, hospitales, hoteles y restaurantes locales, y la redistribución a despensas de comida y comedores de beneficencia.

Promover el CrecimientoEconómico
El crecimiento económico es esencial para mantener bajos los impuestos y para el pago de los servicios esenciales. Con ese fin, Astorino dijo que su administración sigue cortejando agresivamente nuevos negocios y trabajos para mantener a los que ya están aquí.
"En Westchester, nuestro enfoque es mostrar tanto a nuestros empresarios más pequeños como a las más grandes corporaciones globales que queremos sus negocios y que vamos a trabajar duro para ayudarlos a ser exitosos en Westchester. Hacemos esto mediante la creación de un ambiente que les permite a las empresas prosperar".

Entre los logros:

  • Desde enero del 2010, la Agencia de Desarrollo Industrial de Westchester (la IDA por sus siglas en inglés), la organización principal del condado de servicio a las empresas, ha ofrecido varios incentivos financieros a 29 empresas de todos los tamaños. Esto ha llevado a que más de $500 millones de capital adicional fuera invertido en el condado, la retención de 4,800 puestos de trabajo existentes y la creación de 4,600 nuevos puestos de trabajo. El proyecto más grande hasta la fecha - de hecho, en la historia de la IDA - consiste en la decisión de Pepsi de permanecer en Westchester y modernizar completamente su sede corporativa mundial en Purchase.
  • La nueva Corporación de Desarrollo Local (LDC por sus siglas en inglés) del condado es capaz de proporcionar financiamiento a bajo costo libre de impuestos a las agencias sin fines de lucro, sin riesgo para los contribuyentes del condado. El Hospital de Northern Westchester y el asilo Kendal on Hudson se encuentran entre los primeros en tomar ventaja de la LDC

Playland
Playland se abrirá el 11 de mayo para su temporada número 85. En su discurso, Astorino dio una actualización de su plan para "reinventar Playland para el siglo 21." A principios de este mes, un acuerdo de gestión de activos fue aprobado con Sustainable Playland, un equipo de operadores de nivel mundial, para operar el parque (en vez del condado) y revertir la disminución de asistencia y los millones de dólares en pérdidas anuales para el condado. Sustainable invertirá 34 millones de dólares de su propio dinero para hacer el parque un destino de todo el año y pagarán al condado más de $1 millón anualmente.

La esperanza es tener todas las aprobaciones - incluyendo la de la Junta de Legisladores - en su lugar antes de octubre para que Sustainable pueda comenzar la reinvención del parque. Para obtener más información, visite www.sustainableplayland.org (en inglés).

El Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano
El condado fue demandado en 2006 bajo la Ley de Reclamos Falsos de 1863. El cargo era que el condado aceptó fondos federales del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano (HUD por sus siglas en inglés), pero sin estudiar si la raza era un factor para las oportunidades de vivienda. En 2009, el ex ejecutivo del condado Andrew Spano y la entonces Junta de Legisladores llegaron a un acuerdo extrajudicial.

"Es sumamente importante que: Nunca hubo una constatación de hecho de mala conducta por parte del condado ni un reconocimiento de culpa", señaló Astorino.

Como parte del acuerdo, el condado accedió a ayudar a facilitar la construcción de 750 unidades de viviendas asequibles en 31 comunidades denominadas "elegibles" (principalmente blancas) para el 2016. El acuerdo incluye objetivos anuales. Hasta la fecha, el condado sigue estando un año adelantado a lo programado en conseguir unidades aprobadas y la financiación arreglada, a través de un esfuerzo de cooperación con los gobiernos locales involucrados.

"Todo el mundo en el condado debe estar orgulloso de ese récord," dijo Astorino. "Yo sé que yo lo estoy. No sólo porque estamos cumpliendo con nuestras obligaciones. Pero por la forma en que lo estamos haciendo: Al trabajar con inteligencia y en cooperación con nuestros pueblos y villas".

Westchester, señaló el ejecutivo del condado, tiene una larga y orgullosa historia de diversidad, con el condado ocupando el cuarto lugar de condado más diverso en el Estado en cuanto al número de afroamericanos e hispanos.

"Voy a defender con todas las herramientas a mi disposición el derecho de las personas a vivir en cualquier área de Westchester, en cualquier hogar que puedan permitirse", dijo Astorino. "Permítanme decir esto fuerte y claramente: no hay absolutamente ningún lugar para la discriminación en nuestro condado."

HUD por su parte, tiene una agenda y un enfoque muy diferente, Astorino dijo - señalando que HUD ha llamado a Westchester su "gran experimento".

Él dijo: "burócratas de Washington, que usted nunca verá o conocerá, quieren el poder para determinar dónde va a vivir la gente y cómo se verá cada vecindario. Lo que está en juego es el derecho fundamental de nuestras ciudades, pueblos y villas de planificar y zonificar por sí mismas. Este principio que favorece la autonomía de las autoridades municipales está garantizado por la Constitución del Estado de Nueva York. HUD cree que puede pisotear a Westchester porque tiene la idea equivocada de que la zonificación y la discriminación son la misma cosa. No lo son".

Y agregó: "La zonificación existe para evitar que el tráfico ponga en peligro a los niños en su camino a la escuela, para evitar que el ruido y el humo de la fábrica invadan los vecindarios residenciales, y para evitar que las aguas residuales contaminen nuestra agua potable."

Recientemente, la Junta de Legisladores se unió a Astorino en la autorización de una acción legal para impedir que HUD reasignara 7,400,000 dólares en fondos federales que se habían prometido al condado y a sus comunidades.

Otros Reconocimientos
Astorino aprovechó la ocasión, como lo ha hecho en el pasado, para brindar homenaje a los hombres y mujeres de Westchester que están sirviendo en las fuerzas armadas de la nación. En el último año, ninguno de los residentes del condado murió en combate. Rindió homenaje especial a Nancy Schiliro de Eastchester, quien estuvo presente, una veterana que fue herida en Irak en 2009, pero ahora trabaja para ayudar a otros veteranos lesionados en el Proyecto Odisea, que forma parte del programa Guerrero Herido.

El ejecutivo del condado también homenajeó a la memoria del ex ejecutivo del condado Andrew P. O'Rourke, que murió en enero.

Y reconoció a tres estudiantes de Westchester que son finalistas de Intel este año: Jiayi Peng de Horace Greeley High School, Chris Traver de Croton-Harmon High School; Daniel McQuaid de Ossining High School, dos atletas estudiantiles, Mary Cain de Bronxville y Saniya Chong de Ossining y dos grupos de padres de crianza, Anthony y Brenda Gears de Mount Vernon y Marisol y Eduardo González, de Scarsdale.

También Scott Vaccaro, el dueño y cervecero principal de Captain Lawrence en Elmsford, y María y Pablo Morales, dueños de una pequeña panadería, Bake-Me-A-Wish en Peekskill fueron honrados como dos historias de éxito de pequeñas empresas.

El himno nacional fue cantado por Melinda Ademi de Yonkers, quien llegó a los Top 40 de la temporada 12 de "American Idol".